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Quando i bambini capiscono la morte?

DI VIRGINIA HUGHES

Mercoledì mattina sono andato al funerale del nonno di mio marito, che aveva vissuto 93 anni. Mentre una dozzina di membri della famiglia giravano intorno alla sua tomba, non potei fare a meno di pensare a quanto sia bizzarra e disorientante la morte. Solo pochi giorni prima, esisteva, esisteva un uomo fisicamente robusto, sorridente, caldo, che respirava. E ora il suo grosso corpo era in qualche modo fissato in una scatola di legno, che scendeva in un buco sporco a pochi metri dalla sua vedova in lacrime, figli, nipoti e pronipote.

Mia nipote Emily, che ha quasi 3 anni, era sul fianco di sua madre, faceva uno spuntino a Cheerios e osservava attentamente la sepoltura. “Che cosa stiamo facendo?” Disse. “Saluta Opa” sussurrò sua madre. “Ciao, Opa!” Disse allegramente Emily. Sua madre scoppiò a piangere. “Cosa c’è che non va, mamma?”

È stato uno dei tanti momenti agrodolci del mattino, un promemoria che, anche in mezzo alla morte, la vita continua. Continuavo a pensarci per tutto il giorno, mentre vedevo Emily ridere, arrampicarsi e correre in un appartamento pieno di lutto. Quando un bambino impara il concetto di morte? E come fanno gli scienziati a capirlo?

Si scopre che gli psicologi hanno studiato le idee di morte dei bambini dagli anni ’30. Se giudicati attraverso una lente moderna, alcuni di questi primi studi sembrano un po ‘stravaganti. Nel primo, pubblicato nel 1934, i medici hanno intervistato ragazzi che vivevano al Bellevue Psychiatric Hospital di New York. Come parte dell’intervista, hanno registrato le risposte dei ragazzi dopo che una bambola è caduta a terra con un forte rumore.

Uno dei primi studi più famosi è stato condotto dalla psicologa ungherese Maria Nagy. Ha intervistato circa 400 bambini che vivono a Budapest subito dopo la seconda guerra mondiale, un’epoca in cui la morte era ovunque. Ha semplicemente chiesto loro di rispondere, in parole o immagini, “Cos’è la morte?”

Solo uno studio ha esaminato questo argomento negli anni ’50, seguito da otto negli anni ’60 e due dozzine negli anni ’70. Quasi tutti questi studi, secondo un’affascinante recensione pubblicata nel 1984, si basavano su interviste con bambini. Alcuni, come Nagy, ponevano domande aperte, mentre altri erano più specifici, ponendo cose come: una persona morta può tornare in vita? Riesci a pensare a qualcuno che potrebbe non morire? Morirai?

Non importa quale sia la tua età, la morte non è facile da definire. Ma ai fini della ricerca, gli scienziati definiscono la comprensione della morte di un bambino osservando tre aspetti specifici del concetto.

La prima è l’ irreversibilità della morte . Una volta che il tuo corpo è morto, non può più essere vivo. I bambini sotto i 3 anni non capiscono questa idea; parleranno di morti come se fossero andati in viaggio o facessero un pisolino, o terranno aperta la possibilità che le cose morte possano tornare in vita con l’aiuto di acqua, cibo, medicine o magia. I bambini iniziano a comprendere la finalità della morte all’età di 4 anni. In uno studio tipico , i ricercatori hanno scoperto che il 10% dei bambini di 3 anni capisce l’irreversibilità, rispetto al 58% dei bambini di 4 anni.

Gli altri due aspetti della morte vengono appresi un po ‘più tardi, di solito tra i 5 e i 7 anni. Uno, soprannominato ” non funzionalità “, è l’idea che un cadavere non possa più fare cose che un corpo vivente può fare. Prima che ciò venga compreso, i bambini risponderanno affermativamente a domande come: Può sentirsi una persona morta? o Se qualcuno morisse, potrebbe ancora mangiare? Può muoversi? Può sognare?

Poi c’è l’attributo più sconcertante della morte, almeno per me: la sua universalità . Ogni essere vivente muore, ogni pianta, ogni animale, ogni persona. Ognuno di noi scadrà un giorno. È interessante notare che prima che i bambini imparino questo, molti credono che ci siano alcuni gruppi di persone che sono protetti dalla morte, come insegnanti, genitori e se stessi. “Senza dubbio, la maggior parte dei bambini capisce che alcune persone muoiono prima di capire che moriranno loro”, scrivono gli autori della recensione. E anche i bambini che capiscono che un giorno periranno “hanno la tendenza a dire che la loro morte accadrà solo nel futuro remoto quando invecchiano”.

Queste sono tutte generalità e tendenze. Alcuni bambini si sviluppano più rapidamente di altri. E alcuni studi hanno scoperto che eventi emotivamente traumatici – come la perdita di un genitore – possono accelerare la comprensione della morte da parte di un bambino.

Questa ricerca aiuta a spiegare la reazione di mia nipote al funerale. Ma è strano semplificare la morte come se fosse un altro concetto cognitivo iniziale, come la permanenza degli oggetti o la teoria della mente. Ho 26 anni con mia nipote e non ho ancora raggiunto la pietra miliare dello sviluppo della comprensione della morte. Dubito che lo farò mai.

 

articolo pubblicatu su www.nationalgeographic.com